Actualmente, los tratamientos estándares en la lucha contra los diferentes tipos de cáncer, son: la cirugía, la radioterapia y la quimioterapia, los que los especialistas utilizan de manera individual, conjunta o secuenciada.

Sin embargo y a pesar de su indudable valor, estas técnicas terapéuticas no siempre alcanzan las metas esperadas, como en el caso específico del cáncer de pulmón, el que, debido a su virulencia, la mayoría de los diagnósticos se realizan en un estadio avanzado de la enfermedad y metastásico, la imposibilidad de abordarlo quirúrgicamente cuando se ha extendido y su resistencia a la quimio y radioterapia, tiene una esperanza de vida promedio, a partir de un diagnóstico tardío, que borda los 8 meses.

Es por ello que desde la decodificación del genoma humano, la ciencia médica inició la búsqueda y desarrollo de terapias personalizadas contra el cáncer y otros padecimientos, aunque es en años recientes cuando esta vertiente se ha consolidado como una de las mejores opciones en la lucha contra diferentes tipos de cáncer, como lo manifestaron diversos participantes en el congreso 2016 de la American Society of Clinical Oncology (ASCO).

“La inmunoterapia ha supuesto un aumento de supervivencia global de los pacientes con cáncer de pulmón nunca antes vista”. Mariano Provencio, Presidente del Grupo Español de Cáncer de Pulmón y jefe de Oncología del Hospital Puerta de Hierro de Majadahonda, España. Congreso ASCO 2016.

Dentro de la disciplina de la Inmunoterapia se inscribe la inmuno-oncología, con la que se busca estimular, orientar y entrenar al sistema inmunitario, para detectar oportunamente y combatir a las células tumorales, evitando su multiplicación.

Entre los trillones de células que posee el organismo, que trabajan de manera coordinada y diferenciada, surgen ocasionalmente células cancerosas, las que por alguna razón dejan de cumplir con las instrucciones de crecimiento, multiplicación y apoptosis (muerte programada), replicándose de manera desordenada y sin límite.

“El cáncer es un término general que describe a un gran grupo de enfermedades relacionadas entre si. Cada caso de cáncer es único ya que cuenta con su propia combinación de cambios genéticos y propiedades de crecimiento. Algunos tipos de cáncer crecen rápidamente mientras que otros pueden tardar años en volverse peligrosos para el paciente. Las múltiples diferencias entre los distintos casos de cáncer, incluso en el mismo órgano, son la principal razón por la que su tratamiento es tan complejo”. Cancer Quest

En muchas ocasiones y sin que nos percatemos de ello, nuestro sistema inmunológico es capaz de destruir las células tumorales, evitando que se repliquen e invadan otros órganos; sin embargo, una de las características más sobresalientes de estas células es su capacidad para generar mecanismos de defensa, los que les permiten inhibir o evadir el ataque inmunológico.

“Generalmente en nuestro cuerpo se producen células tumorales, pero nuestro sistema inmunológico es capaz de destruirlas; pero cuando las células desarrollan un escape inmunológico, estas pueden desarrollar mecanismos de invasión. Las investigaciones relacionadas con la inmunoterapia pretenden descubrir los mecanismos por los cuales las células tumorales se “esconden” y evaden al sistema inmunológico”. Jerónimo Rodríguez Cid, oncólogo médico y titular de la Clínica de Cáncer de Pulmón del Instituto Nacional de Enfermedades Respiratorias (INER).

Uno de las limitaciones que enfrenta el sistema inmunológico para combatir al cáncer, es que cuando las células tumorales se encuentran con los linfocitos T  (responsables de atacar y matar a las células cancerígenas y otros agentes invasores de nuestro organismo), son capaces de “engañar” e inhibir la acción ofensiva contra ellas, quedando en libertad para desarrollarse. La acción de los fármacos inmuno-oncológicos permite que los linfocitos T reconozcan y ataquen selectivamente a las células cancerígenas.

Adicionalmente, las terapias inmuno-oncológicas incrementan la memoria a largo plazo del sistema inmunitario, para que sea capaz de reconocer las mutaciones del cáncer, ofreciendo una respuesta efectiva y prolongada contra esta enfermedad, por lo que podrían ser utilizadas en tratamientos primarios o para evitar recidivas (reaparición del tumor maligno tras un periodo más o menos largo de ausencia de enfermedad).

Actualmente, una de las dianas de la inmuno-oncología está puesta en el tratamiento del melanoma y el cáncer de pulmón (padecimiento en el que se han obtenido muy buenos resultados), pero se está explorando su aplicación en otros tipos de neoplasias como las de próstata, vejiga, cabeza y cuello, por mencionar algunas de ellas.

Un buen ejemplo de la importancia de este enfoque terapéutico, nos lo ofrecen los Institutos Nacionales de Salud de los EE.UU., en los que se están llevando a cabo más de 1500 ensayos de inmunoterapia en cáncer con resultados sorprendentes.

Para poner en contexto los alcances de la inmuno-oncología, les comentamos que en algunos de los protocolos se logró que 20 de 100 pacientes con melanoma de tercer grado y cuya expectativa de vida era de entre seis meses y dos años, lograron vivir hasta 10 años o más.

Aunque la inmuno-oncología es sumamente prometedora, también tiene aspectos riesgosos que deben cuidarse, ya que puede llegar a provocar una respuesta autoinmune, particularmente en contra la tiroides, la hipófisis y el páncreas.

“Como consecuencias de la estimulación del sistema inmunológico, se puede presentar autoinmunidad, aunque es poco frecuente, pero son efectos adversos que pueden generarse y son menos graves que con la quimioterapia”. Dr. Óscar Arrieta Rodríguez, coordinador de la Clínica de Cáncer de Pulmón y Tumores Torácicos y Jefe del Laboratorio de Oncología Experimental del Instituto Nacional de Cancerología de México (INCan).

La inmuno-oncología no está llamada a ser el tratamiento único para todo perfil de pacientes y cualquier tipo de cáncer, si no una alternativa más que se suma a las existentes en la lucha contra este formidable enemigo.

Fuentes:

Consejo Nacional de Ciencia y Tecnología.
CONACYT Agencia informativa. Inmunooncología, la terapia que revoluciona el tratamiento contra el cáncer.

CancerQuest.
Definiendo el cáncer.

Wikipedia.
Cáncer de pulmón.

Consalud.es
Inmuno-oncología, el inicio de una nueva era en la medicina.

European Cancer Patient Coalition.
¿Qué es la inmunooncología?

Wikipedia.
Inmunoterapia.

Inmunooncología
Hacia una nueva frontera en el tratamiento del cáncer.